Марк Фокс Годовщину своего пребывания на Марсе отметили два марсохода Spirit (Дух) и Opportunity (Возможность). Это тем более удивительно, что расчетное время их работоспособности на Марсе превышено в 4 раза. Вместо запланированных 90 дней самоходные аппараты уже более года отправляют на Землю уникальную информацию о красной планете. За все время Spirit прошел более 4 км, а Opportunity более 2 км. Вместе они передали более 62000 фотографий и 86 гигабит других данных.

Фото поверхности МарсаПохождения Spirit

Недавно Spirit обнаружил неизвестный тип скальной породы, состав которой может служить доказательством, что на этой планете когда-то была вода. При помощи специального абразивного устройства были получены образцы породы с одного из камней на участке Columbia Hills (Холмы Колумбия), получившего название Wishstone (Камень Желания). Они были изучены при помощи микроскопического зонда и рентгеновского спектрометра. Результаты показали, что состав породы мог сформироваться при воздействии высокой энергии такой, как взрыв или сдавливания. Уникальность породы в том, что по сравнению с другими исследованными материалами в ней было обнаружено повышенное содержание фосфора. Это может указывать как на то, что сама порода сформировалась из высокофосфористой первоосновы, так и на то, что фосфаты были занесены в нее водой.

Удачи Opportunity

Во время своего путешествия по поверхности Марса Opportunity умудрился найти метеорит, первый из когда-либо обнаруженных на другой планете. Согласно данным спектрометра объект размером с баскетбольный мяч в основном состоит из железа и никеля.
Много времени аппарат посвятил изучению защитного теплового покрытия, которое было сброшено во время его парашютного спуска на поверхность 24 января 2004 г. Защитная оболочка примарсилась в 200 м к югу от Endurance Crater (Кратер Терпения) окрестности которого Opportunity исследует уже полгода. Удивительно, что оболочка оказалась вывернутой наизнанку. При помощи микрофотокамер была произведена съемка ее поверхности. Информация о состоянии теплового защитного контура после воздействия на нее высоких температур (до 1100ºC) при прохождении марсианской атмосферы поможет ученым при проектировании новых защитных покрытий.

Ученые также хотели исследовать почву в месте столкновения оболочки с поверхностью, однако пожалели аппарат, чтобы не загрязнять его обугленной взевесью и ограничились изучением искусственного кратера, возникшего в момент удара, на расстоянии.
Еще одним интересным открытием марсохода стало обнаружение уникального типа почвы представляющей собой шарообразные выросты, получившие название «попкорн» (из-за их светлого оттенка и грубой формы) и «черника» (более темными и гладкими по форме). Так на нижнем фото красными стрелками показаны «черничные» фрагменты покрытые «попкорном», а желтыми – «черничные» наросты, как бы выросшие на «попкорновых» структурах.
В ближайших планах Opportunity – передвижение на юг от Endurance Crater к непонятному пока круглому 60-70 м в диаметре участку, обнаруженному с орбитального зонда MGS и получившему название Vostok (Восток). Этот участок поверхности Марса имеет четкий светлый контур на фотографиях MGS, что заставляет ученых усомниться, что это кратер. На пути к «Востоку», аппарат будет перемещаться от кратера до кратера как для исследования структуры поверхности, так и для привязки к ориентирам, чтобы не быть потерянным. После «Востока» Opportunity вполне возможно продолжит путешествие дальше на юг к участку получившего название область «гравированного ландшафта».

Не все так просто

Дальнейшее путешествия по планете марсоходов осложняется постепенным нарастанием пылевых отложений на солнечных батареях, вызванных марсианскими бурями. Солнечные батареи Spirit сейчас вырабатывают 400 Вт/ч, а Opportunity 650 Вт/ч, в то время как в начале миссии оба аппарата вырабатывали по 900 Вт/ч. На подзарядку батарей значительно влияет прозрачность атмосферы. Так в солнечный день, непрозрачность атмосферы, описываемая коэффициентом «тау» составляет 0,2-0,3. Так совсем недавно коэффициент «тау» в районе работы Spirit был равен 1,2, а в районе работы Opportunity 1,35, что составляет только 25-30% энергии ясного дня. Исторически наблюдаемый максимум на Марсе составил 3,5, что привело к потере 63% энергии солнца. При такой атмосфере мощности батарей марсохода хватило только на получасовую активность и передачу телеметрического сигнала «у меня все нормально». Непрозрачность атмосферы в 7 единиц погубила бы аппараты.
Ученых радует то, что районы, в которых работают исследовательские аппараты, день за днем перемещаются из марсианской зимы в весну, что приведет к постепенному удлинению светового дня и компенсирует потери энергии из-за пылевых отложений.
Исследование марсоходами красной планеты сейчас профинансировано до конца марта 2005 г. Ежемесячные затраты на исследование составляют $3 млн и уже поговаривают о завершении и без того затянувшегося исследования Марса. По словам одного из специалистов NASA Фироуза Надери: «До сих пор мы получаем столь уникальные научные результаты, что кажется невероятным если этот проект не получит дальнейшей поддержки».