В системе КОСПАС–SARSAT используются несколько спутников, расположенных на круговых околополярных орбитах высотой 800–1000 км и оснащенных радиоаппаратурой для обнаружения сигналов бедствия, передаваемых аварийными радиобуями (АРБ), и ретрансляции их на наземные станции приема и обработки информации (СПОИ).


На СПОИ определяются координаты места бедствия, которые передаются в национальные координационно-вычислительные центры и затем – в соответствующие поисково-спасательные службы. В 1998 г. ретрансляторы сигналов АРБ были установлены на трех геостационарных КА, что сократило время обнаружения аварийных сигналов до 5 минут на всей планете для широт менее 75°. В настоящее время в России, США и Европе продолжаются работы по размещению ретрансляторов сигналов АРБ на спутниках глобальных навигационных систем ГЛОНАСС, GPS и Galileo. В этом случае система КОСПАС–SARSAT получит возможность принимать аварийные сигналы с задержкой не более 5 минут с повышенной точностью определения координат.